Qu’est-ce que le bitcoin, la reine des cryptomonnaies?

Qu'est-ce que le bitcoin, la reine des cryptomonnaies?

Le prix du Bitcoin, la première crypto-monnaie décentralisée, a atteint lundi un nouveau record absolu à 44700 USD. Plus de dix ans après sa création, qu’est-ce qui le rend si spécial et a l’appétit des investisseurs, des particuliers à Wall Street en passant par Tesla?

Né après la crise financière de 2008, Bitcoin a initialement promu un idéal libertaire et visait à renverser la monnaie traditionnelle et les institutions financières.

Le livre blanc fondateur a été publié le 31 octobre 2008. Son auteur: Satoshi Nakamoto, un pseudonyme. L’identité de la personne ou du groupe derrière elle reste inconnue.

Dans le document de huit pages, M. Nakamoto décrit l’objectif de sa crypto-monnaie: « Effectuer des paiements en ligne directement d’un tiers à un autre sans contacter une institution financière ».

Le premier bloc sera créé le 3 janvier 2009: 50 bitcoins seront générés.

Depuis, de nombreuses autres crypto-monnaies ont été introduites (Ethereum, Tether, Polkadot, Ripple …). Aujourd’hui, selon le site CoinMarketCap, il y en a plus de 8000.

Il y a actuellement environ 18,6 millions de bitcoins en circulation. La masse monétaire augmente progressivement à mesure que de nouvelles actions sont émises. En revanche, une limite supérieure a été fixée lors de sa création: le nombre de Bitcoins ne doit jamais dépasser 21 millions.

Il existe deux façons d’obtenir des bitcoins.

Historiquement, les individus pouvaient «exploiter», c’est-à-dire utiliser la puissance d’un ordinateur pour résoudre un casse-tête informatique, et être récompensés par des bitcoins.

Mais à mesure que les cours augmentaient, le nombre de «mineurs» augmentait et la probabilité d’être chanceux diminuait considérablement. L’exploitation minière nécessite aujourd’hui les derniers équipements, et le coût de l’électricité provenant de l’activité peut largement dépasser les bénéfices.

Les Bitcoins sont désormais achetés dans des devises traditionnelles sur les plateformes d’échange. L’argent est ensuite conservé dans un portefeuille virtuel protégé.

Pour éviter les piratages, certains utilisateurs placent leur argent dans un portefeuille hors ligne.

En 2013, Bitcoin, qui ne valait presque rien au départ, a dépassé les 1000 dollars et a attiré l’attention des institutions financières. Quelques mois plus tard, il affronte sa pire crise avec le piratage de la plateforme MtGox menée par Mark Karpelès, sur laquelle jusqu’à 80% des bitcoins en circulation ont été échangés.

Le prix s’est effondré et il faudrait plus de trois ans pour revenir à près de 1 000 $. En 2017, nous avons vu un pic: le Bitcoin a atteint 19511 $ le 18 décembre, son niveau record jusqu’à ce qu’il ait grimpé ces dernières semaines.

Dans les jours suivants, la «bulle» éclate et Bitcoin chute brutalement: à la mi-2019, 10 000 $ US n’étaient pas dépassés, avant de revenir à 15 000 $ US en novembre 2020.

Depuis lors, les intérêts communs des investisseurs individuels, des fonds communs de placement et des entreprises sont montés en flèche. Le constructeur de véhicules électriques Tesla a annoncé le 8 février qu’il avait déjà investi 1,5 milliard de dollars dans la crypto-monnaie.

À ses débuts, le Bitcoin était principalement utilisé sur le «dark web» (la face cachée d’Internet, dont le contenu n’est pas indexé par les moteurs de recherche traditionnels) pour acheter des produits illégaux.

Au fil du temps, alors que sa renommée continuait de croître, certains restaurants et magasins acceptaient les bitcoins, principalement dans les grandes villes.

La dernière ruée vers Bitcoin a été déclenchée par l’annonce de PayPal en octobre selon laquelle le géant du paiement en ligne offre désormais à ses utilisateurs américains la possibilité d’acheter, de vendre ou d’utiliser Bitcoin comme devise.

Dans le cadre de son investissement, Tesla a promis que ses véhicules seraient bientôt disponibles en Bitcoin.

Actuellement, cependant, la première crypto-monnaie présente un intérêt particulier pour les particuliers et les institutions.

La volatilité reste un obstacle à l’adoption comme moyen de paiement. Autre obstacle: le temps qu’il faut pour valider la transaction. En fonction de la congestion du réseau, la confirmation du paiement peut prendre de quelques minutes à plusieurs heures.

Certains de ses partisans ont même abandonné l’idée d’utiliser Bitcoin comme moyen de paiement et considèrent plutôt la première crypto-monnaie comme un futur or numérique: un moyen de garder la valeur hors de portée des banques centrales.

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